9*24*/328*/ Škriatok Rubecál ***(4,07k)

Nad celým rozsiahlym podzemným svetom vládol horský škriatok Rubecál a starostlivosť o jeho panstvo ho dosť zamestnávala. Bolo treba prejsť nekonečné komnaty pokladov a udržať zástupy škriatkov pri ich úlohách. Niektorí stavali silné bariéry, aby zadržali ohnivé pary, ktoré menili matné kamene na drahé kovy, alebo usilovne plnili každú skalnú štrbinu diamantmi a rubínmi, pretože Rubecál mal rád všetko pekné. Niekedy ho fantázia nútila opustiť tieto pochmúrne kraje a vyjsť na chvíľu na zelenú zem, vyhrievať sa na slnku a počúvať spev vtákov. A keďže trpaslíci žijú mnoho stoviek rokov, videl zvláštne veci. Keď totiž prvýkrát prišiel hore, veľké kopce boli pokryté hustými lesmi, v ktorých sa potulovali divé zvieratá, a Rubecál sledoval neľútostné boje medzi medveďmi a zubrami, naháňal sivé vlky alebo sa zabával tým, že kotúľal veľké skaly do pustých údolí, aby bolo počuť hrmot ich pádu, ktorý sa ozýval medzi kopcami.

Keď sa však nabudúce odvážil vystúpiť nad zem, aké bolo jeho prekvapenie, keď zistil, že všetko je inak! Temné lesy boli vyrúbané a na ich mieste sa objavili rozkvitnuté sady obklopujúce útulne vyzerajúce slamené chalúpky; z každého komína sa do vzduchu pokojne kúdolil modrý dym, na rozkvitnutých lúkach sa kŕmili ovce a voly a z tieňa živých plotov sa ozývala hudba pastierskej píšťaly. Ten zvláštny a príjemný pohľad sa škriatkovi tak zapáčil, že ani nepomyslel na to, že by sa mu nepáčil vpád týchto nečakaných hostí, ktorí sa bez toho, aby povedali „s tvojím dovolením“ alebo „s tvojím súhlasom,“ tak veľmi dobre udomácnili na kopcoch; nechcel ani zasahovať do ich činnosti, ale nechal ich pokojne vládnuť ich domovom, ako dobrý hospodár necháva na pokoji lastovičky, ktoré si postavili hniezda pod jeho odkvapom. Vskutku mal veľkú chuť spriateliť sa s touto bytosťou nazývanou „človek,“ a tak sa preobliekol do podoby starého poľného robotníka a vstúpil do služieb farmára. Pod jeho dozorom sa všetkým plodinám mimoriadne darilo, ale pán sa ukázal byť márnotratný a nevďačný, a tak ho Rubecál čoskoro opustil a odišiel robiť pastiera ďalšiemu susedovi. Staral sa o stádo tak usilovne a tak dobre vedel, kam má ovce zaviesť na najsladšie pastviny a kde medzi kopcami hľadať tie, ktoré zablúdili, že aj ovce pod jeho dohľadom prosperovali a ani jedna sa nestratila, ani ju neroztrhali vlky. Ale tento nový pán bol tvrdý človek a odopieral mu zaslúženú mzdu. Tak utiekol a išiel slúžiť sudcovi. Tu mocne a dôrazne bránil zákon, a bol postrachom pre zlodejov a zločincov. Ale sudca bol zlý človek, ktorý bral úplatky a opovrhoval zákonom. Rubecál nechcel byť nástrojom nespravodlivého človeka, a tak to oznámil svojmu pánovi, ktorý ho vzápätí prikázal uvrhnúť do väzenia. Samozrejme, že to škriatka vôbec netrápilo, jednoducho sa dostal von kľúčovou dierkou a odišiel do svojho podzemného paláca, veľmi sklamaný svojou prvou skúsenosťou s ľuďmi. Ale časom zabudol na nepríjemné veci, ktoré sa mu stali, a pomyslel si, že sa ešte raz pozrie na horný svet.

Vkradol sa teda do údolia, starostlivo sa ukryl v háji alebo v živom plote a čoskoro ho čakalo dobrodružstvo. Keď totiž nahliadol cez listovú oponu, uvidel pred sebou zelený trávnik, na ktorom stála pôvabná dievčina, svieža ako jar a krásna na pohľad. Okolo nej na tráve ležali jej mladí spoločníci, akoby sa vrhli na zem, aby si oddýchli po nejakej veselej hre. Za nimi tiekol malý potôčik, do ktorého z vysokej skaly tiekol vodopád, napĺňal vzduch príjemným šumom a vytváral chládok aj v dusnom poludní. Pohľad na dievča sa škriatkovi tak zapáčil, že si po prvý raz želal byť smrteľníkom, a keďže túžil mať lepší výhľad na veselú spoločnosť, premenil sa na havrana a sadol si na dub, ktorý sa týčil nad potokom. Čoskoro však zistil, že to vôbec nie je dobrý plán. Videl len havraními očami a cítil, ako havran cíti, a hniezdo poľnej myši pri úpätí stromu ho zaujímalo oveľa viac ako výzor dievčaťa. Keď to pochopil, vo veľkom zhone opäť zletel dolu do húštiny a vzal na seba podobu pekného mladíka – to bol najlepší spôsob – a do dievčaťa sa vtedy a tam zamiloval. Krásna dievčina bola dcérou kráľa krajiny a často sa túlala po lese so svojimi hravými kamarátmi, a zbierala divé kvety a plody, až kým poludňajšia horúčava nevyhnala veselú partiu na tienistý trávnik pri potoku, aby si oddýchli alebo sa okúpali v chladivej vode.

V toto konkrétne ráno ich nálada priviedla k tomu, aby sa opäť zatúlali do lesa. To bola príležitosť pre majstra Rubecála. Vyšiel zo svojho úkrytu, postavil sa uprostred trávnika a splietal svoje kúzla, až sa pomaly všetko okolo neho zmenilo, a keď sa dievčatá na poludnie vrátili na svoje obľúbené miesto odpočinku, zostali stáť v úžase a takmer sa im zdalo, že sa im to len zdá. Červené skaly sa zmenili na biely mramor a alabaster; potok, ktorý predtým šumel a bojoval v skalnatom koryte, teraz ticho tiekol v hladkom koryte, z ktorého vyrážal priezračný prameň, aby opäť padal v spŕškach diamantových kvapiek, tu na túto, tu na onú stranu, ako ich rozháňal blúdivý vánok. Sedmokrásky a nezábudky lemovali jej okraj, zatiaľ čo vysoké živé ploty z ruží a jazmínu ju obkolesovali a vytvárali tú najsladšiu a najlahodnejšiu záhradu, akú si len možno predstaviť. Napravo a naľavo od vodopádu sa otvárala nádherná jaskyňa, ktorej steny a oblúky sa trblietali pestrofarebnými horskými kryštálmi, a v každom výklenku bolo rozložené zvláštne ovocie a sladkosti, pri pohľade na ktoré princezná zatúžila ochutnať ich. Chvíľu však váhala, sotva verila vlastným očiam a nevedela, či má na to čarovné miesto vstúpiť, alebo z neho utiecť. Nakoniec však zvíťazila zvedavosť a spolu so svojimi spoločníčkami skúmali, čo sa im zachcelo, ochutnávali a skúmali všetko, pobehovali sem a tam, a veselo na seba volali.

Nakoniec, keď už boli celkom unavené, princezná zrazu zvolala, že ju neuspokojí nič iné ako kúpanie v mramorovom bazéne, ktorý vyzeral veľmi lákavo, a všetky sa veselo pustili do tejto novej zábavy. Princezná bola pripravená ako prvá, ale sotva prekĺzla cez okraj bazéna, klesla… klesla… klesla a zmizla v jeho hlbinách skôr, ako ju jej vystrašené spoločníčky stihli chytiť čo i len za pramienok jej plavých zlatých vlasov! Hlasno plakali a nariekali, pobehujúc okolo okraja bazéna, ktorý vyzeral taký plytký a priezračný, ale pred ich očami pohltil ich princeznú. Dokonca skočili do vody a pokúšali sa za ňou ponoriť, ale márne; len plávali ako zátky v zakliatom bazéne a nedokázali sa udržať pod vodou ani na sekundu.

Nakoniec videli, že im nezostáva nič iné, len priniesť kráľovi smutnú správu o zmiznutí jeho milovanej dcéry. A aký veľký plač a nárek sa rozľahol v paláci, keď mu oznámili tú strašnú správu! Kráľ si roztrhol plášť, zhodil z hlavy zlatú korunu a od žiaľu a úzkosti nad stratou princeznej si skryl tvár do purpurového plášťa. Po prvom výbuchu náreku sa však spamätal a ponáhľal sa, aby sa sám presvedčil o mieste tohto podivného dobrodružstva, a myslel si, ako si to ľudia v zármutku myslia, že predsa len môže ísť o nejaký omyl. Keď však dorazil na miesto, hľa, všetko bolo opäť inak! Trblietavá jaskyňa, ktorú mu opísali dievčatá, úplne zmizla, rovnako ako mramorová vaňa a jazmínový altánok; namiesto toho bola všade spleť kvetov ako kedysi. Kráľ bol tak zmätený, že princezniným kamarátkam pohrozil všelijakými trestami, ak sa nepriznajú k jej zmiznutiu; ale keďže len opakovali tú istú historku, onedlho celú záležitosť pripísal na vrub nejakého prízraku alebo škriatka a pokúsil sa utešiť svoju stratu tým, že nariadil veľký hon; králi totiž neznesú, aby sa dlho trápili kvôli niečomu.

Princezná zatiaľ vôbec nebola nešťastná v paláci svojho škriatkovského milenca. Keď ju vodné nymfy, ktoré sa v pohotovosti skrývali, chytili a odvliekli z dohľadu vydesených panien, ona sama sa nestihla vyľakať. Rýchlo s ňou doplávali podivnými podzemnými cestami do paláca takého nádherného, že jej otcovský dom sa v porovnaní s ním zdal len biednou chalúpkou. A keď sa spamätala z úžasu, našla sa sedieť na pohovke, zahalená do nádherného saténového rúcha opásaného hodvábnym opaskom, zatiaľ čo vedľa nej kľačal mladý muž, ktorý jej do ucha šepkal tie najsladšie reči, aké si možno predstaviť. Škriatok, lebo to bol on, jej rozprával všetko o sebe a o svojom veľkom podzemnom kráľovstve a vzápätí ju previedol mnohými miestnosťami a sálami paláca a ukazoval jej vzácne a nádherné veci, ktoré v nich boli vystavené, až ju pohľad na toľkú nádheru celkom oslnil. Po troch stranách hradu sa rozprestierala nádherná záhrada s množstvom pestrofarebných, sladkých kvetov a zamatovými trávnikmi, všetko chladné a tienisté, čo lahodilo princezninmu oku. Na ovocných stromoch viseli zlaté a ružové jablká, a v každom kríku spievali sláviky. Keď sa škriatok s princeznou túlal po listnatých alejach, občas sa pozeral na mesiac, občas sa zastavil, aby nazbieral najvzácnejšie kvety na jej ozdobu. A celý čas si myslel, že za stovky rokov, čo žil, ešte nikdy nevidel takú pôvabnú dievčinu. Princezná však takéto šťastie necítila. Napriek všetkým čarovným pôžitkom, ktoré ju obklopovali, bola smutná. Hoci sa snažila vyzerať spokojne, lebo sa bála, že sa škriatkovi znepáči. Ten však čoskoro spoznal jej trápenie a tisíckami spôsobov sa snažil rozptýliť tento mrak, ale márne. Nakoniec si povedal: „Ľudia sú spoločenskí, ako sú včely alebo mravce. Táto krásna smrteľníčka nepochybne túži po spoločnosti. Koho môžem nájsť, aby sa s ňou porozprával?

            Nato sa ponáhľal do najbližšieho políčka, vyhrabal asi tucet rôznych koreňov – mrkvy, repy a reďkovky – a starostlivo ich uložil do elegantného košíka a priniesol princeznej, ktorá sedela zamyslená v tieni ružového kríka.

            „Najkrajšia dcéra zeme,“ povedal škriatok, „zažeň všetok smútok, už nikdy nebudeš v mojom príbytku osamelá. V tomto košíku je všetko, čo potrebuješ, aby ti toto miesto bolo príjemné. Vezmi si túto malú pestrofarebnú paličku a dotykom daj každému koreňu podobu, ktorú si želáš vidieť.

S týmito slovami ju opustil a princezná bez meškania otvorila košík, dotkla sa repy a dychtivo zvolala: „Brunhilda, moja drahá Brunhilda! Poď rýchlo ku mne! A naozaj tam bola Brunhilda. Radostne objímala a bozkávala svoju milovanú princeznú a štebotala tak veselo ako za starých čias.

Toto náhle zjavenie bolo také rozkošné, že princezná sotva uverila vlastným očiam a bola úplne bez seba od radosti, že má svoju milú kamarátku opäť pri sebe. Ruka v ruke sa túlali po čarovnej záhrade, zbierali zlaté jablká zo stromov. A keď ich táto zábava omrzela, princezná viedla svoju priateľku po všetkých nádherných miestnostiach paláca. Až napokon prišli do tej, v ktorej boli uložené všetky nádherné šaty a ozdoby, ktoré škriatok daroval svojej nádejnej neveste. Tam našli toľko zábavy, že hodiny ubiehali ako minúty. Závoje, opasky a náhrdelníky si skúšali a obdivovali, napodobenina Brunhildy sa vedela tak dobre správať a ukázala toľko vkusu, že by nikto nikdy nepovedal, že je to predsa len repa. Trpaslík, ktorý ich tajne sledoval, bol sám so sebou veľmi spokojný, že tak dobre pochopil ženské srdce, a princezná sa mu zdala ešte pôvabnejšia ako predtým. Nezabudla sa svojím čarovným prútikom dotknúť aj zvyšku korienkov a čoskoro mala okolo seba všetky svoje slúžky, a dokonca, keďže mala k dispozícii dve malé reďkovky, aj svoju obľúbenú mačku a malého psíka, ktorý sa volal Beni.

A teraz už išlo na hrade všetko veselo. Princezná pridelila každej zo slúžok jej úlohu a pani nikdy nemala lepšie služby. Celý týždeň sa nerušene tešila z príjemnej spoločnosti. Všetky spievali, tancovali, hrali sa od rána do večera; len princezná si všimla, že zo dňa na deň svieže mladé tváre jej slúžok blednú a chradnú, a zrkadlo vo veľkej mramorovej sále jej ukázalo, že len ona si ešte zachovala sviežu ružovú pleť, zatiaľ čo Brunhilda a ostatné viditeľne zbledli. Ubezpečovali ju, že je s nimi všetko v poriadku, no napriek tomu naďalej chradli a deň za dňom sa im čoraz ťažšie zúčastňovalo na princezniných hrách. Až napokon raz, keď princezná ráno vstala z postele a ponáhľala sa von, aby sa pripojila k svojim veselým kamarátom, sa zachvela a vrátila sa späť pri pohľade na skupinu scvrknutých starčekov s ohnutými chrbtami a trasúcimi sa končatinami, ktorí sa opierali o palice a barly a skľúčene kašlali. O čosi bližšie ku krbu ležal kedysi roztopašný Beni so všetkými štyrmi nohami strnulo natiahnutými, zatiaľ čo uhladený kocúr sa zdal byť príliš slabý, aby zdvihol hlavu zo zamatového vankúša.

            Vydesená princezná utekala k dverám, aby unikla pred pohľadom na túto smútočnú spoločnosť, a hlasno zavolala na škriatka, ktorý sa hneď objavil a pokorne chcel splniť jej rozkaz.

            „Zlomyseľný škriatok,“ zvolala, „prečo mi odopieraš moje hry – najväčšie potešenie mojich osamelých hodín? Nie je tento osamelý život v takejto púšti dosť zlý aj bez toho, aby si z hradu urobil nemocnicu pre starcov? Vráťte mojim pannám ich mladosť a zdravie ešte túto chvíľu, inak ťa nikdy nebudem milovať!

„Najsladšia a najkrajšia z dievčin,“ zvolal škriatok, „nehnevaj sa; urobím všetko, čo je v mojej moci – ale nežiadaj nemožné. Kým bola v koreňoch čerstvá miazga, čarovná palica ich dokázala udržať v podobe, akú si si želala, ale keď miazga vyschla, uschli. Ale tým sa netráp, moja najdrahšia, košík čerstvých repiek to čoskoro napraví a ty si môžeš rýchlo znovu vyvolať každú podobu, ktorú si želáš vidieť. Veľký zelený záhon v záhrade ti dokáže, že máš oveľa živšiu spoločnosť.

            Takto povedané sa škriatok pobral preč. A princezná sa čarovným prútikom dotkla vráskavých starčekov a nechala ich vyschnutými koreňmi, ktorými v skutočnosti boli, aby ich vyhodila na smetisko; a ľahkými nohami odskočila na druhú stranu lúky, aby sa zmocnila čerstvo naplneného koša. Na svoje prekvapenie ho však nikde nemohla nájsť. Prehľadávala záhradu hore-dolu, špehovala v každom kúte, ale nenašla po ňom ani stopy. Pri mreži s viničom stretla škriatka, ktorý bol pri pohľade na ňu v takých rozpakoch, že si jeho zmätok uvedomila, keď bol ešte dosť ďaleko.

            „Snažíš sa ma vydráždiť,“ zvolala, len čo ho uvidela. „Kam si schoval ten košík? Hľadám ho už najmenej hodinu.“

            „Drahá kráľovná môjho srdca,“ odpovedal, „prosím ťa, odpusť mi moju nepozornosť. Sľúbil som viac, ako som mohol splniť. Po celej krajine som hľadal korene, po ktorých túžiš, ale sú pozbierané a ležia a sušia sa v zatuchnutých pivniciach a polia sú holé a pusté, lebo dolu v údolí vládne zima. Len tu v tvojej prítomnosti sa drží jar a všade, kam vkročí tvoja noha, kvitnú veselé kvety. Buď ešte chvíľu trpezlivá, a potom budeš mať bezpodmienečne svoje bábiky, s ktorými sa budeš môcť hrať.

            Takmer skôr, ako škriatok skončil, sa sklamaná princezná odvrátila a odišla do svojich komnát bez toho, aby sa mu snažila odpovedať.

            Trpaslík sa však čo najrýchlejšie vydal na cestu po zemi, prezliekol sa za roľníka, v najbližšom mestečku kúpil osla a priviedol ho späť naloženého vrecami so semenami repy, mrkvy a reďkovky. Týmto osial veľké pole a poslal obrovskú armádu svojich škriatkov, aby ho strážili a ošetrovali a aby vyviedli horúce rieky zo srdca zeme dostatočne blízko, aby zohriali a povzbudili klíčiace semená. Takto podporované semená nádherne rástli a prekvitali, a sľubovali dobrú úrodu.

            Princezná sa deň čo deň túlala po poli, žiadne iné rastliny ani plody v celej jej nádhernej záhrade sa jej tak nepáčili ako tieto korienky, no napriek tomu mala oči plné nespokojnosti. A zo všetkého najradšej si krátila čas v tienistom jedľovom lesíku, sediac na brehu malého potôčika, do ktorého hádzala nazbierané kvety a sledovala, ako sa vznášajú.

            Trpaslík sa všemožne snažil princeznú potešiť a získať si jej lásku, ale netušil, čo je skutočnou príčinou jeho neúspechu. Predstavoval si, že je príliš mladá a neskúsená na to, aby sa oňho zaujímala, ale to bol omyl. Pretože pravda bola taká, že jej srdce už naplnil iný obraz. Srdce princeznej si získal mladý princ Ratibor, ktorého zeme sa spojili s krajinami jej otca, a milenci sa už tešili na príchod svadobného dňa, keď došlo k záhadnému zmiznutiu nevesty. Smutná správa Ratibora rozrušila, a keďže dni plynuli a o princeznej nebolo počuť, opustil svoj hrad a spoločnosť ľudí, a trávil dni v divokých lesoch. Túlal sa a hlasno volal jej meno na stromy a skaly. Medzitým dievčina vo svojom nádhernom väzení tajne vzdychala nad svojím žiaľom a nechcela vzbudiť škriatkove podozrenie. V duchu premýšľala, či by sa nejakým spôsobom nemohla dostať zo zajatia, a nakoniec prišla na plán.

            V tom čase v údolí opäť zavládla jar a škriatok poslal ohne späť na ich miesta v hlbinách zeme, pretože korene, ktoré zohrievali počas celej krutej zimy, sa teraz naplno rozrástli. Deň čo deň princezná niektoré z nich vyťahovala a robila s nimi pokusy, vyčarovala z nich raz tú, raz onú vytúženú osobu, len pre potešenie z toho, že ich vidí, ako sa objavujú, ale v skutočnosti mala iný cieľ.

Jedného dňa premenila malú repu na včelu a poslala ju, aby jej priniesla nejaké správy o jej milencovi.

„Leť, milá včielka, smerom na východ,“ povedala, „k môjmu milovanému Ratiborovi a jemne mu zabzuč do ucha, že milujem len jeho. Ale že som zajatcom v paláci škriatkov pod horami. Nezabudni ani na jedno slovo môjho pozdravu a prines mi správu od môjho milovaného.“

            Včela teda roztiahla svoje žiarivé krídla a odletela, aby splnila, čo sa jej prikázalo, ale skôr než sa stratila z dohľadu, chamtivá lastovička sa na ňu vrhla a na veľký smútok princeznej jej posla vtedy a tam zjedla.

            Potom mocou zázračného prútika privolala cvrčka a naučila ho tento pozdrav:

„Hopsaj, cvrček, k Ratiborovi a zacvrlikaj mu do ucha, že milujem len jeho, ale že ma drží v zajatí škriatok vo svojom paláci pod horami.“

            A tak cvrček veselo odskočil, rozhodnutý urobiť všetko pre to, aby doručil svoje posolstvo, ale, žiaľ, dlhonohý bocian, ktorý sa preháňal po tej istej ceste, ho chytil do svojho krutého zobáka, a skôr než stihol povedať čo i len slovo, zmizol v jeho hrdle.

            Tieto dva nešťastné pokusy princeznej nezabránili, aby to neskúsila ešte raz. Tentoraz zmenila repu na straku.

            „Lietaj zo stromu na strom, štebotavý vtáčik,“ povedala, „kým neprídeš k Ratiborovi, mojej láske. Povedz mu, že som zajatkyňa, a prikáž mu, aby na tretí deň od tohto dňa prišiel s koňmi a ľuďmi na kopec, ktorý sa dvíha z Tŕnistého údolia.“

Straka počúvala, chvíľu poskakovala z konára na konár a potom odletela preč. Princezná ju úzkostlivo sledovala, kam až dohliadla.

Teraz princ Ratibor ešte stále trávil život potulovaním sa po lese a ani krása jari nemohla zmierniť jeho smútok. Jedného dňa, keď sedel v tieni duba, sníval o svojej stratenej princeznej a občas nahlas volal jej meno, zdalo sa mu, že počuje iný hlas, ktorý mu odpovedal. Keď vstal, rozhliadol sa okolo seba, ale nikoho nevidel. A práve sa rozhodol, že sa určite mýli, keď sa ten istý hlas ozval znova, a keď prudko zdvihol zrak, uvidel straku, ktorá poskakovala medzi vetvičkami. Vtedy Ratibor s prekvapením počul, že vták ho naozaj volá po mene.

„Chudáčik štebotavý,“ povedal, „kto ťa naučil vyslovovať toto meno, ktoré patrí nešťastnému smrteľníkovi, ktorý si želá, aby sa zem otvorila a navždy pohltila jeho i jeho spomienky?“

Potom chytil veľký kameň a bol by ho hodil po strake, keby v tej chvíli nevyslovila meno princeznej.

            Bolo to také nečakané, že princovi pri tom zvuku bezmocne klesla ruka k boku a zostal nehybne stáť.

            Ale straka na strome, ktorá rovnako ako všetci ostatní členovia rodiny nebola šťastná, ak nemohla večne štebotať, začala opakovať správu, ktorú ju princezná naučila; a len čo jej porozumel, princovi Ratiborovi sa radosťou rozbúšilo srdce. Všetka jeho skľúčenosť a nešťastie sa v okamihu rozplynuli a on sa úzkostlivo vypytoval vítaného posla na osud princeznej.

Straka však nevedela nič viac než naučenú vetu, a tak čoskoro odletela preč. Zatiaľ čo princ sa ponáhľal späť do svojho hradu, aby zhromaždil oddiel jazdcov plný odvahy na všetko, čo sa môže stať.

Princezná medzitým dômyselne realizovala svoj plán úteku. K trpaslíkovi sa prestala správať chladne a ľahostajne, ba v jej očiach sa objavil pohľad, ktorý mu dával nádej, že jedného dňa mu jeho lásku opätuje, a táto myšlienka ho veľmi potešila. Na druhý deň, hneď ako vyšlo slnko, sa objavila vyparádená ako nevesta v nádherných šatách a šperkoch, ktoré pre ňu pripravil zamilovaný škriatok. Zlaté vlasy mala spletené do vrkoča a korunované kvetmi zelenej myrty. V týchto nádherných šatách kráčala v ústrety škriatkovi na veľkú terasu.

            „Najkrajšia z dievčin,“ zakoktal a sklonil sa pred ňou, „dovoľ mi pozrieť sa do tvojich drahých očí a čítať v nich, že už neodmietneš moju lásku, ale urobíš ma najšťastnejšou bytosťou, na ktorú svieti slnko.“

Chcel jej odhrnúť závoj, ale princezná si ho len pevnejšie pridržala.

„Tvoja stálosť ma premohla,“ povedala, „už nemôžem odporovať tvojim želaniam. Ale ver mojim slovám a dovoľ, aby tento závoj stále zakrýval môj rumenec a slzy.“

            „Prečo slzy, moja milovaná?“ zvolal trpaslík znepokojene, „každá tvoja slza mi padá na srdce ako kvapka roztaveného zlata. Aj keď veľmi túžim po tvojej láske, nežiadam obetu.

„Ach!“ zvolala falošná princezná, „prečo si zle vysvetľuješ moje slzy? Moje srdce odpovedá na tvoju nehu, a predsa mám strach. Manželka nemôže vždy očariť, a hoci sa TY nikdy nezmeníš, krása smrteľníkov je ako kvet, ktorý vädne. Ako si môžem byť istá, že budeš vždy taký milujúci a očarujúci ako teraz?“

„Požiadaj o nejaký dôkaz, srdiečko,“ povedal. „Vyskúšaj moju poslušnosť a moju trpezlivosť, aby si mohla posúdiť moju nemennú lásku.“

„Nech je to tak,“ odpovedala šibalská dievčina. „Tak mi daj len jeden dôkaz svojej dobroty. Choď a spočítaj repu na tamtej lúke. Na mojej svadobnej hostine nesmú chýbať hostia. Poslúžia mi ako družičky. Ale dávaj si pozor, aby si ma neoklamal a nevynechal ani jednu. To bude skúška tvojej pravdy voči mne.“

Keďže škriatok nechcel ani na chvíľu stratiť z dohľadu svoju krásnu nevestu, bez meškania poslúchol jej príkaz a ponáhľal sa začať svoju úlohu. Skákal medzi repami svižne ako kobylka a čoskoro ich všetky spočítal, ale aby si bol úplne istý, že sa nepomýlil, pomyslel si, že ich ešte raz prebehne. Tentoraz sa na jeho veľké rozčúlenie ukázalo, že ich počet je iný, a tak ich spočítal tretíkrát, ale teraz ich počet nebol rovnaký ako v predchádzajúcich prípadoch! A tomu sa sotva mohol čudovať, keďže mal plnú hlavu princezniných pekných pohľadov a slov.

            Čo sa týka dievčiny, sotva jej oklamaný milenec celkom zmizol z dohľadu, začala sa pripravovať na útek. Na dosah ruky mala schovanú krásnu čerstvú repku, ktorú premenila na temperamentného koňa, osedlala ho a uviazala mu uzdu, a keď vyskočila na jeho chrbát, cválala cez kopce a doliny, až dorazila do Tŕnistého údolia, kde sa vrhla do náručia svojho milovaného princa Ratibora.

            Medzitým si usilovný škriatok plnil svoju úlohu znova a znova, až ho bolel chrbát a hlava a už si nedokázal dať dve a dve dohromady, ale keďže si bol celkom istý presným počtom repy na poli, veľkej aj malej dohromady, ponáhľal sa späť a túžil dokázať svojej milovanej, aký bude rozkošný a poslušný manžel. Cítil sa veľmi spokojný sám so sebou, keď prechádzal cez machový trávnik na miesto, kde ju nechal, ale, žiaľ, už tam nebola.

Prehľadal všetky húštiny a cestičky, nazrel za každý strom a nazrel do každého rybníka, ale bez úspechu; potom sa ponáhľal do paláca a náhlivo išiel z izby do izby, nazeral do každej diery a kúta, a volal ju po mene. Ale v mramorových sálach mu odpovedala len ozvena – nebolo počuť ani hlas, ani krok.

Vtedy začal vnímať, že niečo nie je v poriadku, a keď odhodil smrteľnú podobu, ktorá ho zaťažovala, vyletel z paláca, vzniesol sa vysoko do vzduchu a v diaľke uvidel utekajúcu princeznú práve vtedy, keď ju rýchly kôň niesol cez hranicu jeho panstva.

            Rozzúrený škriatok zúrivo vrhol dva veľké mraky k sebe a vrhol za letiacou dievčinou blesk, ktorý rozštiepil skalné zábrany, ktoré tu stáli už tisíc rokov. Jeho zúrivosť však bola márna, hromové mraky sa rozplynuli v jemnej hmle a škriatok po chvíli zúfalého prenasledovania oplakával svoj nešťastný osud do štyroch svetových strán. I smutne sa vrátil do paláca a s mnohými vzdychmi a nárekmi sa opäť zakrádal po všetkých izbách. Prechádzal záhradami, ktoré preňho stratili svoje čaro, a pohľad na princeznine stopy na zlatistom piesku cesty obnovil jeho smútok. Všetko bolo osamelé, prázdne, smutné a opustený škriatok sa rozhodol, že sa už nebude stýkať s takými falošnými bytosťami, akými boli podľa neho ľudia.

Nato trikrát dupol na zem a čarovný palác so všetkými svojimi pokladmi zmizol v ničote, z ktorej ho vyvolal, a škriatok opäť utiekol do hlbín svojho podzemného kráľovstva.

            Kým sa toto všetko dialo, princ Ratibor sa ponáhľal so svojou trofejou na bezpečné miesto. S veľkou pompéznosťou a triumfom vrátil krásnu princeznú jej otcovi, vtedy a tam sa s ňou oženil a vzal ju so sebou späť do svojho hradu.

Ale ešte dlho po jej smrti a po smrti jej detí si dedinčania rozprávali príbeh o jej uväznení v podzemí, keď sedeli a vyrezávali do dreva obrázky za dlhých zimných nocí.

[@ Nemecké poviedky, Andrew Lang, Robert Hodosi]