10*6*/338*/ Škaredé káčatko ***(3,05k)

V Dánsku bolo leto, a hoci po väčšinu roka vyzerá krajina jednotvárne a škaredo, teraz bola krásna. Pšenica bola žltá, ovos zelený, seno suché a mäkké na váľanie, a od starého rozpadnutého domu, v ktorom nikto nebýval, až po okraj kanála sa rozprestieral háj veľkých lopúchov, takých vysokých, že by v nich mohla bývať celá rodina detí a nikdy by ich nikto nenašiel.

Práve pod týmito lopúchmi si kačica postavila teplé hniezdo a celý deň presedela na šiestich pekných vajíčkach. Päť z nich bolo bielych, ale šieste, ktoré bolo väčšie ako ostatné, malo škaredú sivú farbu. Kačica si vždy lámala hlavu nad tým vajíčkom a nad tým, ako sa stalo, že je také odlišné od ostatných. Iné vtáky si mohli myslieť, že keď sa kačica ráno a večer spúšťala k vode, aby si poriadne natiahla nohy pri plávaní, mohla ju sledovať nejaká lenivá matka a vajce jej do hniezda strčiť. Ale kačice vôbec nie sú múdre a nevedia rýchlo počítať, takže táto kačica si s tým nerobila starosti, ale len sa starala o to, aby veľké vajce bolo rovnako teplé ako ostatné.

Bola to prvá séria vajec, ktorú táto kačica kedy zniesla, a na začiatok bola veľmi spokojná a pyšná, a smiala sa ostatným matkám, ktoré vždy zanedbávali svoje povinnosti, aby si navzájom klebetili alebo aby si okrem dvoch ranných a večerných plávaní, ktoré boli nevyhnutné pre zdravie, dopriali aj malé plávanie navyše. Ale nakoniec ju unavilo sedieť tam celý deň. „Určite sa vajíčka liahnu dlhšie,“ povedala si; a túžila aj po troche zábavy. Napriek tomu vedela, že ak nechá vajíčka a káčatká v nich umrieť, nikto z jej priateľov sa s ňou už nikdy znova nebude rozprávať; a tak tam zostala, len vystúpila z vajíčok niekoľkokrát denne, aby zistila, či škrupiny praskajú – čo mohlo byť dôvodom, prečo nepraskli skôr.

Pozrela sa na vajíčka aspoň sto päťdesiatkrát, keď na svoju radosť zbadala na dvoch z nich drobnú prasklinu, vyškriabala sa späť k hniezdu, priblížila vajíčka jedno k druhému a počas celého dňa sa ani nepohla. Na druhý deň ráno bola odmenená tým, že si všimla praskliny na všetkých piatich vajíčkach a do poludnia sa zo škrupín vystrčili dve malé žlté hlavičky. To ju povzbudilo natoľko, že po tom, čo rozbila škrupiny zobákom, aby sa z nich malé stvorenia mohli vyslobodiť, sedela celú noc na hniezde a kým vyšlo slnko, päť bielych vajec bolo prázdnych a desať párov očí sa pozeralo na zelený svet.

            Kačica bola starostlivo vychovaná a nemala rada špinu, a okrem toho rozbité škrupiny nie sú vôbec pohodlné na sedenie ani na chôdzu, takže zvyšok vytlačila cez okraj a cítila radosť, že má spoločnosť, s ktorou sa môže rozprávať, kým sa nevyliahne veľké vajce. Ale deň za dňom plynul a veľké vajce nevykazovalo žiadne známky prasknutia. Kačica bola čoraz viac netrpezlivá a začala si želať, aby sa poradila so svojím manželom, ktorý však nikdy neprišiel.

„Nechápem, čo sa s ním deje,“ reptala kačica susedke, ktorá ju zavolala na návštevu. „Veď za ten čas, čo mi to trvá, som mohla vyliahnuť aj dve mláďatá!“

„Nechajte ma pozrieť sa naň,“ povedala stará suseda. „Ach, to som si myslela, je to morčacie vajce. Kedysi, keď som bola mladá, ma oklamali, aby som si sama sadla na znášku morčacích vajec. A keď sa vyliahli, boli tie tvory také hlúpe, že ich nič nedonútilo naučiť sa plávať. Keď si na to spomeniem, až ma trpezlivosť prechádza.“

            „Nuž, dám mu ešte jednu šancu,“ povzdychla si kačica, „a ak sa do dvadsiatich štyroch hodín nevyliahne zo škrupiny, nechám ho na pokoji, a ostatné naučím poriadne plávať a hľadať si potravu. Naozaj sa odo mňa nedá očakávať, že budem robiť dve veci naraz.“ A s chuchvalcami peria zatlačila vajíčko do stredu hniezda.

            Celý nasledujúci deň sedela na hniezde a vzdala sa dokonca aj ranného kúpeľa zo strachu, že by veľké vajce mohol zasiahnuť závan chladu. Keď sa večer odvážila nakuknúť, zdalo sa jej, že v hornej časti škrupiny vidí malú prasklinu. Naplnená nádejou sa vrátila k svojim povinnostiam, hoci od vzrušenia celú noc takmer nespala. Keď sa zobudila s prvými zábleskami svetla, pocítila, že sa pod ňou niečo pohlo. Áno, konečne to tam bolo; a keď sa pohla, veľký nemotorný vták sa zvrtol hlavou na zem.

            Nedalo sa poprieť, že bol škaredý, dokonca aj matka si to musela priznať, hoci povedala len, že bol „veľký“ a „silný.“

„Keď budeš raz vo vode, nebudeš potrebovať žiadne učenie,“ povedala mu a prekvapene pozrela na matne hnedý chrbát a dlhý holý krk. A naozaj nepotrebovalo, hoci na pohľad jej posledné káčatko nebolo ani z polovice také pekné, ako malé žlté guľôčky, ktoré ju nasledovali.

Keď sa vrátili, našli starú susedu na brehu, ako na nich čaká, aby ich odviedla do kačacieho dvora. „Nie, určite to nie je mladý moriak,“ pošepkala dôverne matke, „lebo hoci je tenké a vychudnuté, a nemá žiadnu farbu, o ktorej by sa dalo hovoriť, predsa len je na ňom niečo dosť výrazné, a dobre drží hlavu.“

            „To je od teba veľmi milé, že to hovoríš,“ odpovedala matka, ktorá mala dovtedy tajné pochybnosti o jeho kráse. „Samozrejme, keď ho vidíte samostatne, je v poriadku, aj keď je nejako odlišné od ostatných. Ale človek nemôže očakávať, že všetky jeho deti budú krásne!“

            To už sa dostali do stredu dvora, kde sedela veľmi stará kačica, ku ktorej sa všetky prítomné vtáky správali s veľkou úctou.

            „Musíte k nej pristúpiť a skloniť sa pred ňou,“ pošepkala matka svojim deťom a kývla hlavou smerom k starej dáme. „A nohy držte poriadne od seba, ako to vidíte u mňa. Žiadne dobre vychované káčatko sa neotočí na prstoch. Je to znak obyčajných rodičov.“

            Malé kačičky sa usilovne snažili, aby ich malé tučné telíčka kopírovali pohyby svojej matky, a stará pani s nimi bola celkom spokojná; ostatné kačičky sa však nespokojne pozerali a hovorili si:

            „Ach, bože môj, tu je ich ešte toľko! Dvor je už plný; a videli ste niekedy niečo také škaredé, ako to veľké vysoké stvorenie? Je hanbou každého chovu. Pôjdem ho vyhnať!“ Takto povedala, zdvihla perie a rozbehla sa k veľkému káčatku, ktorému zahryzla do krku.

            Káčatko hlasno zakvákalo; bolo to prvýkrát, čo pocítilo bolesť, a pri tom zvuku sa jeho matka rýchlo otočila.

            „Nechajte ho na pokoji,“ povedala zúrivo, „inak pošlem po jeho otca. Neobťažovalo ťa!“

            „Nie, ale je také škaredé a nešikovné, že ho nikto nemôže vystáť,“ odpovedala neznáma kačica. A hoci káčatko nechápalo význam tých slov, cítilo, že ho obviňujú, a ešte viac sa cítilo nepríjemne, keď do toho udrela stará španielska kačica, ktorá vládla na dvore:

            „Určite je veľká škoda, že je také odlišné od týchto krásnych miláčikov. Keby sa len mohlo vyliahnuť znova!“

            Chudáčik sklonil hlavu a nevedel, kam sa má pozrieť, ale upokojil sa, keď mu matka odpovedala:

            „Možno nie je také pekné ako ostatné, ale lepšie pláva a je veľmi silné; som si istá, že sa vo svete presadí tak dobre ako ktokoľvek iný.“

            „No, cíťte sa tu ako doma,“ povedala stará kačica a odišla. A tak sa aj cítili, všetci okrem káčatka, na ktoré sa všetci vrhli, keď si mysleli, že sa jeho mama nepozerá. Dokonca ani moriak, ktorý bol taký veľký, nikdy neprešiel okolo neho bez posmešných slov a jeho súrodenci, ktorí by si nevšimli žiaden rozdiel, keby im to nikto nevložil do hlavy, sa čoskoro stali rovnako hrubými a nevľúdnymi ako ostatní.

            Nakoniec to už nemohlo vydržať a jedného dňa sa mu zdalo, že vidí náznaky toho, že sa proti nemu obracia aj jeho matka, a tak sa v tú noc, keď kačice a sliepky ešte spali, vykradlo cez otvorené dvere a pod príkrovom lopúchových listov sa vydriapalo na breh kanála, až sa dostalo na široké trávnaté vresovisko plné mäkkých močaristých miest, kde rástlo tŕstie. Tu si na chvíľu ľahlo, ale bolo príliš unavené a vystrašené na to, aby zaspalo, a s prvými lúčmi slnka, ako začalo tŕstie šumieť, uvidelo, že narazilo na kolóniu divých kačíc. Keďže však už nemohlo utiecť, vstalo a zdvorilo sa uklonilo.

            „Si škaredé,“ povedali divé kačice, keď si ho dobre prezreli, „ale do toho nám nič nie je, iba ak by si sa chcelo oženiť s jednou z našich dcér, a to by sme nemali dovoliť.“ A káčatko odpovedalo, že nemá ani najmenšiu predstavu o tom, že by sa chcelo s niekým oženiť, a nechce nič iné, len aby ho po dlhej ceste nechali na pokoji.

            A tak celé dva dni pokojne ležalo medzi trstinou, živilo sa jedlom, aké našlo, a pilo vodu z močiarnej kaluže, kým sa opäť necítilo celkom silné. Prialo si, aby tam mohlo zostať navždy, bolo mu tak príjemne a šťastne, ďaleko od všetkých, nikto ho nehrýzol a nehovoril mu, aké je škaredé.

            Premýšľalo o tom, keď ho zbadali dva mladé gunáre, ktoré si večer plávali medzi trstinou a hľadali si večeru.

            „Toto rašelinisko nás už unavuje,“ povedali, „a zajtra chceme skúsiť iné, kde sú väčšie jazerá a lepšie krmivo. Chceš ísť s nami?“

            „Je krajšie ako toto?“ spýtalo sa pochybovačne káčatko. A sotva mu to vyšlo z úst, ozvalo sa: „Pif! paf!“ a obaja noví spoločníci sa mŕtvo natiahli vedľa neho.

Na zvuk pušky vyleteli divé kačice v húštinách do vzduchu a niekoľko minút sa strieľalo.

            Káčatko našťastie nedokázalo lietať, a tak sa potácalo po vode, kým sa nemohlo ukryť medzi vysokými papradiami, ktoré rástli v priehlbine. Skôr ako sa tam však dostalo, stretlo obrovského štvornohého tvora, o ktorom sa neskôr dozvedelo, že je to pes, ktorý stál a pozeral naňho s dlhým červeným jazykom vyplazeným z tlamy. Káčatko zastalo od hrôzy a pokúsilo sa skryť hlavu pod svoje malé krídla, ale pes ho len oňuchal a prešiel ďalej, a tak sa mohlo dostať do svojho úkrytu.

            „Som príliš škaredé aj na to, aby ma pes zjedol,“ povedalo si. „No, to je veľká milosť.“ A schúlilo sa do mäkkej trávy, kým výstrely nezanikli v diaľke.

            Keď všetko na dlhý čas utíchlo a boli vidieť len hviezdy, vyliezlo von a obzrelo sa okolo seba.

            Už nikdy sa nepriblíži ku kaluži, nikdy, pomyslelo si. A keď videlo, že vresovisko sa tiahne ďaleko opačným smerom, než odkiaľ prišlo, odvážne kráčalo ďalej, až sa dostalo k malej chalúpke, ktorá sa zdala byť príliš rozpadnutá na to, aby kamene vydržali pohromade ešte veľa hodín. Dokonca aj dvere viseli len na jednom pánte. A keďže jediné svetlo v miestnosti vychádzalo z malého ohňa, káčatko sa opatrne vkradlo dnu a ľahlo si pod stoličku blízko rozbitých dverí, odkiaľ sa v prípade potreby mohlo dostať von. Zdalo sa však, že ho nikto nevidí ani necíti, a tak strávilo zvyšok noci v pokoji.

            V domčeku bývala stará žena, jej mačka a sliepka, a boli to naozaj ony, a nie ona, kto bol pánom domu. Stará žena, ktorá celé dni prežila pradením priadze, ktorú predávala v najbližšom meste, milovala mačku aj sliepku ako vlastné deti a nikdy im nijako neodporovala; takže to bola ich milosť, a nie jej, čo muselo káčatko získať.

            Až na druhý deň ráno, keď sa rozvidnelo, si všimli svojho návštevníka, ktorý pred nimi stál roztrasený, s pohľadom upretým na dvere, pripravený každú chvíľu utiecť. Nevyzerali však veľmi zúrivo a káčatko sa začalo menej báť, keď sa k nemu priblížili.

            „Vieš znášať vajcia?“ spýtala sa sliepka. Káčatko pokorne odpovedalo:

            „Nie, neviem ako.“ Nato sa sliepka otočila chrbtom a mačka pristúpila.

            „Vieš si vyhrnúť kožúšok, keď sa hneváš, alebo zapriasť, keď sa tešíš?“ opýtala sa. A káčatko opäť muselo priznať, že nevedelo robiť nič iné, len plávať, čo sa nikomu nezdalo veľmi užitočné.

            A tak sa mačka a sliepka vybrali rovno k starkej, ktorá ešte stále ležala v posteli.

            „Taký zbytočný tvor sa tu uchýlil,“ povedali. „Hovorí si káčatko, ale nevie ani znášať vajíčka, ani priasť! Čo by sme s ním mali urobiť?“

            „Nechajte si ho, aby ste mali istotu!“ odpovedala stará žena rázne. „To, že neznáša vajcia, je nezmysel. V každom prípade ho tu necháme chvíľu a uvidíme, čo sa stane.“

            Káčatko tu teda zostalo tri týždne a delilo sa s mačkou a sliepkou o jedlo, ale vajíčka vôbec neznieslo. Potom vyšlo slnko a vzduch sa zmäkčil a káčatko sa unavilo z pobytu v chatrči a zo všetkých síl sa chcelo okúpať. A jedného rána sa stalo takým nepokojným, že si to všimli aj jeho kamaráti.

            „Čo sa deje?“ spýtala sa sliepka a káčatko jej to povedalo.

            „Tak veľmi túžim po vode. Ani si nevieš predstaviť, aké je to slastné strčiť hlavu pod vodu a ponoriť sa rovno na dno.“

            „Nemyslím si, že by sa mi to páčilo,“ odpovedala sliepka pochybovačne. „A myslím, že ani mačke by sa to nepáčilo. A mačka na túto otázku prikývla, že neexistuje nič iné, čo by sa jej tak veľmi nepáčilo.

„Nemôžem tu dlhšie zostať, musím sa dostať k vode,“ zopakovalo káčatko. A mačka a sliepka, ktoré sa cítili ublížené a urazené, odpovedali krátko:

            „Tak dobre, choď.“

            Káčatko by sa s nimi najradšej rozlúčilo a poďakovalo sa im za ich láskavosť, keďže bolo od prírody zdvorilé, ale obe sa mu otočili chrbtom. A tak vyšlo z vratkých dverí dosť smutné. Napriek tomu sa však neubránilo vzrušujúcemu pocitu radosti, keď sa opäť ocitlo na vzduchu a vo vode. A bolo mu jedno, že sa naňho tvory, ktoré stretlo, pozerajú nevľúdne. Chvíľu bolo celkom šťastné a spokojné, ale čoskoro prišla zima, začal padať sneh a všetko bolo veľmi mokré a nepríjemné. A káčatko čoskoro zistilo, že jedna vec je tešiť sa z pobytu vo vode a úplne iná vec je mať rád vlhko na súši.

            Jedného dňa zapadalo slnko ako veľká šarlátová guľa a rieka sa na káčatkovo obrovské zmätenie stávala tvrdou a klzkou. Keď vtom počulo zvuk šumiacich krídel a vysoko vo vzduchu letel kŕdeľ labutí. Boli biele ako sneh, ktorý napadol v noci, a ich dlhé krky so žltými papuľkami sa natiahli na juh, pretože sa chystali – nevedeli celkom presne kam – ale do krajiny, kde celý deň svietilo slnko. Ach, keby len mohlo ísť s nimi! Ale to, samozrejme, nebolo možné; a okrem toho, akým spoločníkom by mohol byť taký škaredý tvor ako ono pre tie krásne bytosti? A tak smutne kráčalo k chránenému jazierku, ponorilo sa na samé dno a snažilo sa myslieť na to, že je to najväčšie šťastie, o akom môže snívať. Ale predsa len vedelo, že to nie je!

            A každé ráno bolo chladnejšie a chladnejšie a kačiatko malo ťažkú prácu, aby sa zahrialo. Vskutku, pravdivejšie by bolo povedať, že mu vôbec nebolo teplo; a napokon, po jednej krušnej noci, sa jeho nohy pohybovali tak pomaly, že ľad na jazierku neustále viac a viac zamŕzal, a keď sa ráno rozvidnelo, bolo v ňom chytené ako v pasci; a čoskoro ho zmysly opustili.

            Ešte niekoľko hodín a život úbohého káčatka by sa bol skončil. Našťastie však cez rieku prechádzal muž, ktorý išiel do práce, a v okamihu uvidel, čo sa stalo. Mal na nohách hrubé drevené topánky. Prišiel bližšie a dupol na ľad tak silno, že sa prelomil, a potom zdvihol káčatko a schoval ho pod svoj ovčí kožuch, kde sa jeho zmrznuté kosti začali trochu roztápať.

            Muž sa namiesto toho, aby pokračoval v práci, otočil a vzal vtáčika k svojim deťom, ktoré mu dali zjesť teplú kašu a uložili ho do škatule pri ohni. A keď sa vrátili zo školy, bolo mu oveľa príjemnejšie, než odkedy odišiel z chalupy starej ženy. Boli to milé deti a chceli sa s ním hrať, ale, žiaľ, chudák sa nikdy v živote nehral a myslel si, že ho chcú dráždiť, a tak vletel rovno do hrnca s mliekom, potom do misky s maslom, z nej do suda s jedlom a nakoniec, vystrašený hlukom a zmätkom, vyletel priamo z dverí a schoval sa do snehu medzi kríky vzadu za domom.

            Nikdy potom už nedokázalo presne povedať, ako strávilo zvyšok zimy. Vedelo len, že bolo veľmi nešťastné a že nikdy nemalo dosť jedla. Ale časom sa situácia zlepšila. Zem bola mäkšia, slnko teplejšie, vtáky spievali a v tráve sa opäť objavili kvety. Keď vstalo, cítilo sa akosi inak, ako predtým, než zaspalo medzi trstinou, kam sa zatúlalo po úteku zo sedliackej chatrče. Jeho telo sa zdalo väčšie a krídla silnejšie. Z úbočia kopca naňho pozeralo čosi ružové. Napadlo mu, že k tomu poletí a uvidí, čo to je.

            Ó, aký nádherný pocit to bol, keď sa rútilo vzduchom a krúžilo najprv na jednu a potom na druhú stranu! Nikdy si nemyslelo, že lietanie môže byť také príjemné! Káčatku bolo takmer ľúto, keď sa priblížilo k ružovému oblaku a zistil, že je zložený z rozkvitnutej jablone rastúcej pri domčeku, ktorého záhrada sa tiahla až k brehu kanála. Pomaly zletelo na zem a na niekoľko minút sa zastavilo pod húštinou orgovánov. A kým sa rozhliadalo okolo seba, pomaly prechádzal okolo kŕdeľ tých istých krásnych vtákov, ktoré videlo pred mnohými mesiacmi. Fascinovane pozorovalo, ako jeden po druhom vstupujú do kanála a ticho sa vznášajú na hladine, akoby boli jej súčasťou.

            „Pôjdem za nimi,“ povedalo si káčatko, „hoci som škaredé, radšej sa nechám zabiť nimi, ako by som malo trpieť všetkým tým, čo som vytrpelo od zimy a hladu, a od kačíc a vtákov, ktoré sa ku mne mali správať milo.“ A rýchlo letelo k vode a plávalo za nimi, ako najrýchlejšie vedelo.

            Netrvalo dlho, kým k nim dorazilo, pretože sa zastavili, aby si oddýchli v zelenej kaluži zatienenej stromom, ktorého konáre zahaľovali vodu. A keď ho zbadali prichádzať, niektorí z mladších mu vyplávali v ústrety s výkrikmi na privítanie, ktorým káčatko len ťažko rozumelo. Priblížilo sa k nim s radosťou, ale s chvením, a obrátilo sa k jednému zo starších vtákov, ktorý už medzitým opustil tieň stromu, a povedalo:

            „Ak mám zomrieť, bolo by som radšej, keby ste ma zabili. Neviem, prečo som sa vôbec vyliahlo, lebo som príliš škaredé na to, aby som žilo.“ Pri týchto slovách sklonilo hlavu a pozrelo sa do vody.

            V odrazoch v nehybnej tôni uvidelo mnoho bielych tvarov s dlhými krkmi a zlatými papuľkami, a bez rozmýšľania hľadalo matné sivé telo a neforemný vychudnutý krk. Nič také tam však nebolo. Namiesto toho pod sebou uvidelo krásnu bielu labuť!

            „Tá nová je zo všetkých najkrajšia,“ povedali deti, keď pred spaním prišli kŕmiť labute sušienkami a koláčom. „Má belšie perie a zlatší zobák ako ostatné.“ Keď to káčatko, vlastne mladá labuť, počulo, pomyslelo si, že sa oplatilo podstúpiť všetko to prenasledovanie a samotu, ktorými prešlo, pretože inak by nikdy nepoznalo, čo je to byť naozaj šťastným.

[Hans Andersen, Andrew Lang, Robert Hodosi]