10*17*/349*/ Biela laň ***(5,70k)

Kedysi dávno žil kráľ a kráľovná, ktorí sa mali veľmi radi a boli by úplne šťastní, keby mali malého syna alebo dcéru, s ktorými by sa mohli hrať. Nikdy o tom nehovorili a vždy sa tvárili, že si na svete nič neželajú, ale keď sa niekedy pozreli na cudzie deti, ich tváre zosmutneli a ich dvorania a spoločníci vedeli, prečo.

Jedného dňa sedela kráľovná sama pri vodopáde, ktorý vyvieral zo skál vo veľkom parku pri zámku. Cítila sa viac ako zvyčajne nešťastná a poslala svoje dámy preč, aby nikto nebol svedkom jej smútku. Zrazu počula šuchot v jazierku pod vodopádom a keď sa pozrela hore, uvidela veľkého kraba, ktorý vyliezol na kameň vedľa nej.

„Veľká kráľovná,“ povedal krab, „som tu, aby som ti povedal, že túžba tvojho srdca sa čoskoro splní. Najprv mi však musíš dovoliť, aby som ťa zaviedol do paláca víl, ktorý je síce neďaleko, ale pre husté mraky, ktoré ho obklopujú, ho nikdy nevidel zrak smrteľníka. Keď tam budeš, dozvieš sa viac, teda ak mi dôveruješ.“

            Kráľovná nikdy predtým nepočula hovoriť zviera a prekvapením skoro onemela. Bola však taká očarená slovami kraba, že sa milo usmiala a natiahla ruku; nevzal ju však krab, ktorý tam ešte pred chvíľou stál, ale malá starenka elegantne oblečená v bielych a karmínových šatách so zelenými stuhami v sivých vlasoch. A čuduj sa svete, z jej šiat nespadla ani kvapka vody.

            Starenka zľahka prebehla po cestičke, po ktorej kráľovná prešla už stokrát, ale zdala sa jej taká odlišná, že sa jej ani nechcelo veriť, že je to tá istá. Namiesto toho, aby sa musela predierať cez žihľavy a ostružiny, viseli jej okolo hlavy ruže a jazmín, zatiaľ čo pod nohami jej pôda sladko kvitla fialkami. Pomarančovníky boli také vysoké a husté, že ani na poludnie slnko nikdy príliš nepálilo, a na konci cesty sa mihlo čosi také oslnivé, že si kráľovná musela zatieniť oči a zahľadieť sa na to len medzi prstami.

            „Čo to môže byť?“ spýtala sa a obrátila sa na svoju sprievodkyňu, ktorá jej odpovedala: „Ach, to je palác víl a tu sa s nami niektoré z nich stretávajú.“

            Ako hovorila, brána sa otvorila a priblížilo sa k nej šesť víl, z ktorých každá niesla v ruke kvet z drahých kameňov, ale tak podobný skutočnému, že sa dal rozoznať len dotykom.

            „Pani,“ povedali, „nevieme, ako sa vám poďakovať za tento prejav vašej dôvery, ale máme to šťastie, že vám môžeme povedať, že o krátky čas sa vám narodí malá dcérka.“

            Kráľovná bola touto správou taká očarená, že takmer omdlela od radosti; keď však bola schopná prehovoriť, vyliala so seba vílam všetku svoju vďačnosť za ich sľúbený dar.

            „A teraz,“ povedala, „by som sa tu už nemala zdržiavať, lebo môj manžel si bude myslieť, že som utiekla alebo že ma zožralo nejaké divé zviera.“

            O niekoľko mesiacov sa stalo presne to, čo víly predpovedali, a v paláci sa narodilo dievčatko. Kráľ aj kráľovná sa, samozrejme, potešili a dieťa dostalo meno Desiree, čo znamená „vytúžená,“ pretože už päť rokov pred narodením bola „vytúžená.“

            Kráľovná najprv nemyslela na nič iné ako na svoju novú dcérku, ale potom si spomenula na víly, ktoré jej ju poslali. Prikázala svojim dámam, aby jej priniesli kytičku drahokamových kvetov, ktorú dostala v paláci víl. Vzala každý kvet do ruky, zavolala ho podľa mena a postupne sa pred ňou zjavila každá víla. Ale ako sa to nešťastne často stáva, na tú, ktorej vďačila za najviac, na krabiu vílu, zabudla, a tým, ako v prípade mnohých iných detí, o ktorých ste čítali, sa stalo veľa zlého.

            Na chvíľu však bolo v paláci veselo a všetci vo vnútri utekali k oknám, aby sledovali kočiare víl, pretože žiadne dva neboli rovnaké. Jedna mala voz z ebenového dreva, ťahaný bielymi holubmi, iná sedela na svojom voze zo slonoviny a ťahalo ju desať čiernych vrán, zatiaľ čo ostatné si za vozy a kone vybrali vzácne dreviny a pestrofarebné veľké morské mušle so šarlátovými a modrými papagájmi, dlhochvostými pávmi alebo zelenými hrdličkami. Tieto vozy sa používali len pri štátnych príležitostiach, ale keď išli do vojny, namiesto krásnych vtákov ich ťahali draky, ohnivé hady, levy alebo leopardy.

            Víly vchádzali do kráľovninej komnaty nasledované malými trpaslíkmi, ktorí niesli svoje dary a vyzerali oveľa pyšnejšie ako ich paničky. Ich bremená boli jedno po druhom rozložené na zemi a nikto nikdy nevidel také krásne veci. Bolo tam všetko, čo by si dieťa mohlo obliecť alebo s čím by sa mohlo hrať, a okrem toho mali pre ňu aj iné a ešte vzácnejšie dary, ktoré môžu dostať len deti, ktoré majú za krstné mamy víly.

            Všetci sa zhromaždili okolo hromady ružových vankúšov, na ktorých spalo dieťa. Vtom sa im všetkým zazdalo, že medzi nich a slnko padol tieň, a miestnosťou sa prehnal studený vietor. Všetci zdvihli oči a uvideli krabiu vílu, ktorá v hneve vyrástla do výšky stropu.

            „Tak na mňa sa už zabudlo!“ zvolala takým silným hlasom, že keď ju kráľovná počula, celá sa zachvela. „Kto ťa to upokojoval v tvojom trápení? Kto ťa to priviedol k vílam? Kto ťa priviedol späť do bezpečia tvojho domova? A predsa ma prehliadaš, zatiaľ čo týchto, ktorí v porovnaní so mnou neurobili nič, hladkáš a ďakuješ im.“

            Kráľovná, takmer onemela od hrôzy, márne sa snažila vymyslieť nejaké vysvetlenie alebo ospravedlnenie, ale nič také neexistovalo, a tak sa zmohla len na priznanie svojej viny a prosbu o odpustenie. Aj víly sa všemožne snažili zmierniť hnev svojej sestry a keďže vedeli, že ako mnohí obyčajní ľudia, ktorí nie sú vílami, je veľmi márnivá, prosili ju, aby odhodila krabí prestroj a stala sa opäť pôvabnou osobou, akú boli zvyknuté vídať.

            Istý čas rozzúrená víla nechcela nič počúvať, ale nakoniec začali lichôtky účinkovať. Krabia škrupina z nej spadla, zmenšila sa do svojej obvyklej veľkosti a stratila časť svojho zúrivého výrazu.

            „Dobre,“ povedala, „nezapríčiním princezninu smrť, ako som mala v úmysle, ale zároveň bude musieť znášať trest za matkinu vinu, ako to urobili mnohé iné deti pred ňou. Vynášam nad ňou rozsudok, že ak do svojich pätnástich narodenín uvidí jediný lúč denného svetla, bude to veľmi ľutovať a možno ju to bude stáť i život. A s týmito slovami zmizla oknom, ktorým prišla, zatiaľ čo víly utešovali plačúcu kráľovnú a radili sa, ako najlepšie zabezpečiť princeznú počas jej detstva.

            Po polhodine sa rozhodli, čo majú urobiť, a na príkaz víl vyrástol krásny palác, ktorý bol blízko paláca kráľa a kráľovnej, ale od všetkých palácov na svete sa líšil tým, že nemal žiadne okná a dvere mal priamo pod zemou. Keď sa však ocitli vo vnútri, denné svetlo tam takmer nechýbalo, tak žiarivo svietilo množstvo kahancov, ktoré horeli na stenách.

            Až do tohto momentu sa princeznin príbeh podobal príbehom mnohých princezien, o ktorých ste čítali; keď sa však obdobie jej väznenia takmer skončilo, jej osud nabral iný smer. Takmer pätnásť rokov sa o ňu starali víly, zabávali ju a učili, aby po príchode na svet ani trochu nezaostávala za dcérami iných kráľov vo všetkom, čo robí princeznú pôvabnou a dokonalou. Všetky ju mali veľmi rady, ale víla Tulipánová ju milovala zo všetkých najviac; a keď sa blížili princeznine pätnáste narodeniny, víla sa začala triasť, aby sa nestalo niečo hrozné – nejaká nehoda, ktorú nepredvídala. „Nespúšťaj ju z očí,“ povedala víla Tulipánová kráľovnej, „a zatiaľ nech sa namaľuje jej portrét a roznesie na susedné kráľovské dvory, ako je to zvykom, aby králi videli, ako veľmi jej krása prevyšuje krásu všetkých ostatných princezien, a aby ju mohli žiadať za ženu pre svojich synov.“

            A tak sa aj stalo; a ako víla predpovedala, všetci mladí princovia sa do obrazu zamilovali, ale ten posledný, ktorému ho ukázali, nedokázal myslieť na nič iné a nedovolil, aby ho odniesli z jeho komnaty, kde naň celé dni hľadel.

            Kráľ, jeho otec, bol veľmi prekvapený zmenou, ktorá nastala u jeho syna, ktorý zvyčajne trávil všetok svoj čas na poľovačkách alebo sokoliarstvom, a jeho znepokojenie ešte zvýšil rozhovor, ktorý počul medzi dvoma dvoranmi, ktorí sa obávali, že princ sa musel zblázniť, pretože bol taký náladový. Kráľ sa ihneď vybral navštíviť svojho syna a sotva vošiel do izby, mladý muž sa vrhol svojmu otcovi k nohám.

            „Už si ma zasnúbil s nevestou, ktorú nikdy nebudem môcť milovať!“ zvolal. „Ale ak nesúhlasíš s tým, aby si zrušil tento zväzok a požiadal o ruku princeznej Desiree, zomriem od nešťastia a budem vďačný, že už nie som nažive.“

            Tieto slová sa kráľovi veľmi nepáčili, pretože cítil, že zrušením už dohodnutého manželstva by takmer určite priviedol svojich poddaných k dlhej a krvavej vojne, a tak sa bez odpovede odvrátil v nádeji, že niekoľko dní privedie jeho syna k rozumu. Princov stav sa však rýchlo zhoršil natoľko, že kráľ v zúfalstve sľúbil, že okamžite pošle poslov k Desireinmu otcovi.

            Táto správa mladého muža v okamihu vyliečila zo všetkých jeho neduhov a začal plánovať každý detail oblečenia, koní a vozov, ktoré boli potrebné, aby bol sprievod vyslanca, ktorý sa volal Becasigue, čo najhonosnejší. Túžil sa sám zúčastniť na posolstve, hoci len v prestrojení za páža, ale kráľ mu to nedovolil, a tak sa princ musel uspokojiť s tým, že v kráľovstve hľadal všetko, čo bolo vzácne a krásne, aby to poslal princeznej. A skutočne, práve keď sa sprievod vydal na cestu, prišiel so svojím portrétom, ktorý tajne namaľoval dvorný maliar.

            Kráľ a kráľovná si nepriali nič lepšie, ako aby sa ich dcéra vydala do takej veľkej a mocnej rodiny, a prijali veľvyslanca so všetkými poctami. Dokonca si priali, aby sa stretol s princeznou Desiree, ale to mu zabránila víla Tulipánka, ktorá sa obávala, že by z toho mohlo vzísť niečo zlé.

            „A určite mu povedzte,“ dodala, „že svadba sa nemôže konať, kým nebude mať pätnásť rokov, inak sa dieťaťu stane nejaké hrozné nešťastie.“

            Keď teda Becasigue, obklopený svojím sprievodom, predniesol oficiálnu žiadosť, aby princezná Desiree mohla byť vydatá za syna jeho pána, kráľ odpovedal, že je veľmi poctený a rád dá svoj súhlas, ale že nikto nesmie princeznú ani len vidieť, kým nedosiahne pätnáste narodeniny, pretože kúzlo, ktoré na ňu v kolíske uvalila zlomyseľná víla, neprestane pôsobiť, kým sa to nestane. Veľvyslanec bol veľmi prekvapený a sklamaný, ale o vílach vedel príliš veľa na to, aby sa odvážil ich neposlúchnuť, preto sa musel uspokojiť s tým, že princov portrét odovzdal kráľovnej, ktorá nestrácala čas a odniesla ho princeznej. Keď ho dievča vzalo do rúk, zrazu prehovorilo, ako ho to naučili, a vyslovilo najjemnejší a najpôvabnejší kompliment, ktorý princeznú rozradostnil.

            „Ako by sa ti páčilo mať takého manžela?“ spýtala sa kráľovná so smiechom.

            „Akoby som o manželoch niečo vedela!“ odpovedala Desiree, ktorá už dávno uhádla, o čo veľvyslancovi ide.

            „Nuž, do troch mesiacov bude tvojím manželom,“ odpovedala kráľovná a prikázala priniesť princove dary. Princezná sa im veľmi potešila a veľmi ich obdivovala, ale kráľovná si všimla, že jej oči neustále blúdia od najjemnejších hodvábov a najžiarivejších šperkov k portrétu princa.

Veľvyslanec zistil, že nie je nádej, aby mohol princeznú uvidieť. Tak sa rozlúčil a vrátil sa na svoj dvor; tu sa však objavili nové ťažkosti. Knieža, hoci ho premohla radosť pri pomyslení, že Desiree sa skutočne stane jeho nevestou, bol trpko sklamaný, že jej nebolo dovolené vrátiť sa s Becasigueom, ako bláznivo očakával; a keďže nikdy nebol naučený niečo si odopierať alebo ovládať svoje city, ochorel rovnako ako predtým. Nič nejedol, nič ho netešilo, ale celý deň ležal na hromade vankúšov a hľadel na obraz princeznej.

            „Ak budem musieť čakať tri mesiace, kým sa budem môcť oženiť s princeznou, zomriem!“ to bolo všetko, čo tento rozmaznaný chlapec hovoril; a kráľ sa nakoniec v zúfalstve rozhodol poslať nové veľvyslanectvo k Desireinmu otcovi, aby ho poprosil, aby povolil okamžité uzavretie manželstva. V liste dodal: „Chcel som svoju prosbu predniesť osobne, ale môj vysoký vek a slabosti mi nedovoľujú cestovať; môj vyslanec má však príkaz súhlasiť s akoukoľvek možnosťou, ktorú navrhnete.“

            Po príchode do paláca sa Becasigue prihováral za svojho mladého pána tak horlivo, ako to mohol urobiť jeho otec kráľ, a prosil, aby sa v tejto veci poradil s princeznou. Kráľovná sa ponáhľala do mramorovej veže a povedala svojej dcére o smutnom stave princa. Desiree pri tejto správe omdlela, ale čoskoro sa spamätala a začala vymýšľať plán, ktorý by jej umožnil ísť za princom bez toho, aby riskovala záhubu, ktorú nad ňou vyriekla zlá víla.

            „Aha!“ zvolala nakoniec radostne. „Nech sa postaví koč, cez ktorý neprenikne žiadne svetlo, a nech ho privezú do mojej izby. Potom doň nastúpim, a tak budeme môcť v noci rýchlo cestovať a pred svitaním dorazíme do princovho paláca. Keď tam budem, môžem zostať v nejakej podzemnej komnate, kam nemôže preniknúť žiadne svetlo.“

            „Ach, aká si šikovná,“ zvolala kráľovná a zovrela ju v náručí. A ponáhľala sa preč, aby to oznámila kráľovi.

            „Akú skvelú manželku bude mať náš princ!“ povedal Becasigue a sklonil sa. „Ale musím sa ponáhľať naspäť so správou a pripraviť podzemnú komnatu pre princeznú.“ A tak sa rozlúčil.

            O niekoľko dní bol koč, ktorý princezná dala spraviť, pripravený. Bol zo zeleného zamatu, posiaty veľkými zlatými bodliakmi a zvnútra vystlaný strieborným brokátom vyšívaným ružovými ružami. Samozrejme, nemal žiadne okná, ale víla Tulipánová, ktorú požiadali o radu, ho dokázala osvetliť jemnou žiarou, ktorá nevedno odkiaľ prichádzala.

            Preniesli ju rovno do veľkej sály veže a princezná do nej vstúpila, nasledovaná svojou vernou družičkou Eglantínou a dvornou dámou Cerisettou, ktorá sa tiež zamilovala do princovho portrétu a horko žiarlila na svoju pani. Štvrté miesto v kočiari obsadila Cerisettina matka, ktorú kráľovná poslala, aby sa postarala o troch mladých ľudí.

            Víla z fontány bola teraz krstnou mamou princeznej Nery, s ktorou bol princ zasnúbený predtým, ako ho obraz Desiree urobil neverným. Bola veľmi nahnevaná, že jej krstné dieťa bolo urazené, a od tej chvíle princeznú starostlivo strážila. V tejto ceste videla svoju šancu a bola to ona, kto neviditeľný sedel pri Cerisette a vnukol zlé myšlienky jej aj jej matke.

            Cesta do mesta, kde žil princ, viedla väčšinou cez hustý les a každú noc, keď nesvietil mesiac a cez stromy nebolo vidieť ani jednu hviezdu, strážcovia, ktorí cestovali s princeznou, otvárali koč, aby ho vyvetrali. Takto to pokračovalo niekoľko dní, kým ich od paláca delilo len dvanásť hodín cesty. Cerisetta presvedčila svoju matku, aby ostrým nožom, ktorý sama na tento účel priniesla, vyrezala do boku koča veľkú dieru. V lese bola taká hustá tma, že si nikto nevšimol, čo urobila, ale keď nechali za sebou posledné stromy a vyšli na otvorené priestranstvo, vyšlo slnko a Desiree sa prvýkrát od svojho detstva ocitla na dennom svetle.

            Prekvapene sa pozrela na oslnivý jas, ktorý prúdil cez dieru, a potom si vzdychla, akoby jej to vychádzalo priamo zo srdca. Dvere koča sa akoby mávnutím čarovného prútika otvorili, z nich vyskočila biela laň a o chvíľu sa stratila v lese. Eglantína, jej družička, sa však rýchlo stihla pozrieť, kam ide, a vyskočila z koča, aby ju prenasledovala, nasledovaná z diaľky strážcami.

            Cerisetta a jej matka sa na seba prekvapene a s radosťou pozreli. Sotva mohli uveriť svojmu šťastiu, pretože všetko sa stalo presne tak, ako si želali. Najskôr bolo treba zakryť vyrezanú dieru, a keď sa to podarilo (s pomocou rozzúrenej víly, hoci o tom nevedeli), Cerisetta sa ponáhľala vyzliecť si vlastné šaty, obliecť si princeznine a na hlavu si nasadiť diamantovú korunku. Tá sa jej zdala ťažšia, ako očakávala, ale na druhej strane nikdy nebola zvyknutá nosiť koruny, čo je podstatný rozdiel.

            Pri bráne mesta zastavila koč čestná stráž, ktorú kráľ poslal ako sprievod pre nevestu svojho syna. Hoci Cerisetta a jej matka, samozrejme, nemohli vidieť nič z toho, čo sa dialo vonku, jasne počuli uvítacie výkriky davov v uliciach.

            Koč sa nakoniec zastavil v obrovskej sále, ktorú Becasigue pripravil na prijatie princeznej. Hlavný komorník a najvyšší správca ju očakávali, a keď falošná nevesta vstúpila do žiarivo osvetlenej miestnosti, nízko sa uklonili a povedali, že majú príkaz informovať jeho výsosť, len čo dorazí. Princ, ktorému prísna dvorská etiketa nedovoľovala, aby bol prítomný v podzemnej sieni, horel nedočkavosťou vo vlastných komnatách.

            „Tak ona prišla!“ zvolal a odhodil luk, ktorý predstieral, že opravuje. „No, nemal som pravdu? Nie je to zázrak krásy a pôvabu? A či má na celom svete rovnakú?“ Ministri sa na seba pozreli a neodpovedali, až napokon komorník, ktorý bol z nich odvážnejší, poznamenal:

            „Môj pane, čo sa týka jej krásy, to môžete posúdiť sami. Bezpochyby je taká veľká, ako hovoríte, ale v súčasnosti sa zdá, že utrpela, ako je prirodzené, únavou z cesty.“

            To rozhodne nebolo to, čo princ očakával. Mohol jej portrét lichotiť? O takýchto veciach už vedel a prebehli ním zimomriavky; s námahou sa však odmlčal od ďalších otázok a len povedal:

            „Kráľovi ste už oznámili, že princezná je v paláci?“

            „Áno, výsosť, a pravdepodobne sa k nej už pripojil.“

            „Potom pôjdem aj ja,“ povedal princ.

            Princ, slabý od dlhej choroby, zostúpil po schodoch, podopieraný ministrami, a vstúpil do miestnosti práve včas, aby počul otcov hlasný výkrik úžasu a znechutenia pri pohľade na Cerisettu.

            „Bola to zrada,“ zvolal, zatiaľ čo princ sa s hrôzou opieral o stĺp dverí. Ale dvorná dáma, ktorá bola na niečo podobné pripravená, postúpila dopredu a v ruke držala listy, ktoré jej kráľ a kráľovná zverili.

            „Toto je princezná Desiree,“ povedala a predstierala, že nič nepočula, „a mám tú česť odovzdať vám tieto listy od môjho pána a pani spolu s truhlicou, v ktorej sú princeznine šperky.“

            Kráľ sa ani nepohol, ani jej neodpovedal, a tak sa princ, opierajúc sa o Becasigueovo rameno, priblížil k falošnej princeznej o čosi bližšie a dúfal, že ho jeho oči oklamali. Čím dlhšie sa však pozeral, tým viac súhlasil s otcom, že niekde sa skrýva zrada, pretože portrét sa ani v jednom ohľade nepodobal na ženu, ktorú mal pred sebou. Cerisetta bola taká vysoká, že princeznine šaty jej nesiahali ani po členky, a taká štíhla, že jej cez látku presvitali kosti. Okrem toho mala hákovitý nos a čierne a škaredé zuby.

            Princ zasa stál ako prikovaný na mieste. Nakoniec prehovoril a jeho slová boli adresované otcovi, a nie neveste, ktorá prišla tak ďaleko, aby si ho vzala.

            „Podviedli nás,“ povedal, „a bude ma to stáť život.“ A oprel sa o vyslanca tak silno, že Becasigue sa bál, že omdlie, a narýchlo ho položil na zem. Niekoľko minút sa nikto okrem princa nemohol venovať nikomu inému, ale len čo sa prebral, ozvala sa dvorná dáma.

            „Ach, moja krásna princezná, prečo sme vôbec odišli z domu?“ zvolala. „Ale kráľ, tvoj otec, pomstí urážky, ktoré sa na teba zosypali, keď mu povieme, ako s tebou zaobchádzali.“

            „Ja mu to poviem sám,“ nahnevane odpovedal kráľ. „Sľúbil mi zázrak krásy, a poslal mi kostru! Nečudujem sa, že ju pätnásť rokov skrýval pred očami sveta. Odveďte ich obe,“ pokračoval a obrátil sa na svojich strážcov, „a uložte ich do štátneho väzenia. Musím sa o tejto záležitosti ešte niečo dozvedieť.“

            Jeho príkaz bol splnený a knieža, hlasno nariekajúc nad svojím smutným osudom, odviedli späť na lôžko, kde dlhé dni ležal vo vysokej horúčke. Nakoniec začal pomaly naberať silu, ale jeho smútok bol stále taký veľký, že nedokázal zniesť pohľad na cudziu tvár a triasol sa pri predstave, že by sa mal zúčastniť na dvorných ceremóniách, ako sa patrí. Nevedel o tom ani kráľ, ani nikto iný okrem Becasiguea, ale plánoval, že hneď ako bude môcť, utečie a zvyšok života strávi sám na nejakom osamelom mieste. Trvalo niekoľko týždňov, kým sa mu zdravie vrátilo natoľko, aby mohol svoj zámer uskutočniť. Ale napokon sa v jednu krásnu hviezdnu noc obaja priatelia vytratili, a keď sa kráľ na druhý deň ráno zobudil, našiel pri svojej posteli ležať list, v ktorom stálo, že jeho syn odišiel nevedno kam. Pri tejto správe sa rozplakal, pretože princa veľmi miloval, ale cítil, že mladík možno konal múdro, a veril, že čas a Becasigueov vplyv privedú tuláka domov.

            A kým sa diali tieto veci, čo sa stalo s bielou laňou? Hoci keď vyskakovala z koča, uvedomovala si, že ju nejaký nevľúdny osud zmenil na zviera, kým sa nevidela v potoku, vôbec netušila, čo to bolo.

            „Som to naozaj ja, Desiree?“ povedala si a rozplakala sa. „Ktorá zlá víla sa ku mne mohla takto správať a či už nikdy, nikdy nenadobudnem svoju vlastnú podobu? Jediná moja útecha je, že v tomto veľkom lese, plnom levov a hadov, bude môj život krátky.“

            Víla Tulipánová sa teraz nad smutným osudom princeznej trápila rovnako ako Desireina vlastná matka, keby o ňom vedela. Napriek tomu sa nemohla ubrániť pocitu, že keby kráľ a kráľovná poslúchli jej radu, dievča by už bolo bezpečne v múroch svojho nového domova. Desiree však mala príliš rada na to, aby ju nechala trpieť viac, ako sa dalo, a bola to ona, kto viedol Eglantinu k miestu, kde stála biela laň a obhrýzala trávu, ktorá bola jej večerou.

            Pri zvuku krokov pekné stvorenie zdvihlo hlavu, a keď zbadalo svoju vernú spoločníčku, ktorá sa k nej blížila, pribehlo k nej a otrelo si hlavu o Eglantínino plece. Družičku to prekvapilo, ale mala rada zvieratá a nežne pohladila bielu laň, pričom sa jej po celý čas jemne prihovárala. Zrazu to krásne stvorenie zdvihlo hlavu a pozrelo sa Eglantíne do tváre, pričom jej z očí tiekli slzy. V hlave jej prebleskla myšlienka, dievča sa rýchlo ako blesk vrhlo na kolená a zdvihlo zvieraťu nohy, jednu po druhej ich pobozkalo. „Moja princezná! Ó, moja drahá princezná!“ zvolala a biela laň sa o ňu opäť otrela, lebo si myslela, že zlomyseľná víla jej vzala schopnosť hovoriť, ale nezbavila ju rozumu!

            Celý deň boli obe spolu, a keď Eglantína vyhladla, biela laň ju zaviedla do časti lesa, kde rástlo veľa hrušiek a broskýň; ale keď sa zvečerilo, dievčinu prepadol strach z divej zveri, ktorá princeznú obkľúčila počas jej prvej noci v lese.

            „Nie je tu nejaká chatrč alebo jaskyňa, do ktorej by sme mohli ísť?“ spýtala sa. Ale laň len pokrútila hlavou a obe si sadli a plakali od strachu.

            Víla Tulipánová, ktorá mala napriek svojej zlobe veľmi jemné srdce, bola dojatá ich utrpením a rýchlo im priletela na pomoc.

            „Nemôžem ťa úplne zbaviť kúzla,“ povedala, „lebo víla z fontány je silnejšia ako ja, ale môžem skrátiť čas tvojho trestu a dokážem ho urobiť menej tvrdým, lebo len čo padne tma, vrátiš sa do svojej podoby.

            Pomyslenie na to, že zrazu prestane byť bielou laňou – ba že ňou počas noci hneď prestane byť -, bolo pre Desiree v tejto chvíli dostatočnou radosťou a poskakovala po tráve tým najkrajším spôsobom.

            „Choďte rovno po ceste pred sebou,“ pokračovala víla a usmievala sa, keď ju pozorovala, „choďte rovno po ceste a čoskoro sa dostanete k malej chatrči, kde nájdete útočisko.“ A s týmito slovami zmizla a zanechala svojich poslucháčov šťastnejších, než si kedy mysleli, že môžu byť.

            Pri dverách chatrče stála starenka, keď sa k nej priblížila Eglantína s bielou laňou, ktorá klusala po jej boku.

            „Dobrý večer!“ povedala. „Mohli by ste mi poskytnúť nocľah pre mňa a moju laň?“

            „Určite môžem,“ odpovedala stará žena. A zaviedla ich do izby s dvoma malými bielymi posteľami, takými čistými a pohodlnými, že sa človeku chcelo spať, už keď sa na ne pozrel.

            Sotva sa za starkou zavreli dvere, slnko kleslo pod obzor a z Desiree sa opäť stalo dievča.

            Ach, Eglantína, čo by som si počala, keby si za mnou neprišla, – zvolala. A v návale radosti sa vrhla do náručia svojej priateľky.

            Skoro ráno Eglantínu zobudil zvuk škrabania na dvere, a keď otvorila oči, uvidela bielu laň, ako sa snaží dostať von. Malé stvorenie sa jej pozrelo do tváre a kývlo hlavou. Družička jej otvorila dvere a laň odbehla do lesa a o chvíľu sa jej stratila z dohľadu.

            Medzitým sa princ a Becasigue túlali po lese, až sa napokon princ tak unavil, že si ľahol pod strom a povedal Becasigue, že radšej pôjde hľadať jedlo a nejaké miesto, kde by mohli prespať. Becasigue nešiel ani ďaleko, keď ho odbočka cesty priviedla tvárou v tvár starej žene, ktorá kŕmila holuby pred svojou chalúpkou.

            „Mohla by si mi dať trochu mlieka a ovocia?“ spýtal sa. „Som veľmi hladný a okrem toho som za sebou nechal priateľa, ktorý je ešte slabý od choroby.“

            „Určite môžem,“ odpovedala starenka. „Ale poď si sadnúť do mojej kuchyne, kým chytím kozu a podojím ju.“

            Becasigue ho rád poslúchol a o niekoľko minút sa stará žena vrátila s košíkom plným pomarančov a hrozna.

            „Ak je tvoj priateľ chorý, nemal by nocovať v lese,“ povedala. „Mám vo svojej chatrči miesto – pravda, dosť malé, ale lepšie ako nič, a obaja ste v nej srdečne vítaní.“

            Becasigue jej srdečne poďakoval, a keďže už takmer zapadalo slnko, išiel po princa. Bolo to počas jeho neprítomnosti, že Eglantína a biela laň vošli do chatrče, a samozrejme netušili, že hneď vo vedľajšej miestnosti sa nachádza muž, ktorého detská netrpezlivosť bola príčinou všetkých ich problémov.

            Napriek únave princ zle spal. A hneď ako sa rozvidnelo, vstal a prikázal Becasigueovi, aby zostal tam, kde bol, lebo chcel byť sám, a vyšiel do lesa. Kráčal pomaly, presne tak, ako ho viedla jeho rozmarná nálada, až zrazu prišiel na šíre priestranstvo a uprostred neho stála biela laň, ktorá pokojne jedla raňajky. Pri pohľade na človeka sa odplašila, ale nie skôr, ako princ, ktorý si bez rozmýšľania zapol luk, vypustil niekoľko šípov, o ktoré sa víla Tulipánová postarala, aby jej neublížili. No ako rýchlo bežala, čoskoro pocítila, že jej dochádzajú sily, pretože pätnásť rokov života vo veži ju nenaučilo cvičiť svoje končatiny.

            Princ bol našťastie príliš slabý na to, aby ju nasledoval ďaleko, a odbočka cesty ju priviedla blízko k chalúpke, kde ju čakala Eglantína. Zadychčaná vstúpila do ich izby a hodila sa na zem.

            Keď sa opäť zotmelo a ona bola opäť princeznou Desiree, povedala Eglantíne, čo ju postihlo.

            „Bála som sa víly z fontány a krutých zvierat,“ povedala, „ale akosi som nikdy nepomyslela na nebezpečenstvo, ktoré mi hrozí od ľudí. Ani teraz neviem, čo ma zachránilo.“

            „Musíš tu pokojne zostať, kým sa neskončí čas tvojho trestu,“ odpovedala Eglantína. Keď však svitlo ráno a dievča sa premenilo na laň, prepadla ju túžba po lese a odskočila ako predtým.

            Len čo sa princ prebudil, ponáhľal sa na miesto, kde len deň predtým našiel kŕmiť sa bielu laň, ale ona sa, samozrejme, postarala o to, aby išla opačným smerom. Veľmi sklamaný skúšal najprv jednu zelenú cestičku a potom druhú, až sa nakoniec unavený chôdzou hodil na zem a tvrdo zaspal.

            Práve v tej chvíli sa z neďalekého húštia vyrútila biela laň a keď zbadala ležať svojho nepriateľa, celá sa zachvela. Namiesto toho, aby sa obrátila a utiekla, niečo jej prikázalo ísť a pozrieť sa naňho. Keď sa na neho pozrela, prebehlo ňou vzrušenie, pretože cítila, že hoci je opotrebovaný a zničený chorobou, je to tvár jej osudového manžela. Jemne sa nad neho sklonila, pobozkala ho na čelo a on sa pri jej dotyku prebral.

            Chvíľu sa na seba pozerali a on na svoje prekvapenie spoznal bielu laň, ktorá mu v predchádzajúci deň unikla. V okamihu sa však v zvierati prebudil pocit nebezpečenstva a zo všetkých síl bežala do najhustejšej časti lesa. Princ bol na jej stope rýchlo ako blesk, ale tentoraz to bolo bez túžby zabiť alebo dokonca zraniť to krásne stvorenie.

            „Krásna laň! krásna laň! prestaň! Neublížim ti,“ zvolal, ale jeho slová odvial vietor.

            Nakoniec laň už nemohla bežať, a keď k nej princ dorazil, ležala natiahnutá na tráve a čakala na smrteľný úder. Namiesto toho si princ kľakol k nej, pohladil ju a povedal jej, aby sa ničoho nebála, lebo sa o ňu postará. Princ si z potoka priniesol trochu vody do svojho loveckého pohára, potom zo stromov odrezal niekoľko konárov, stočil ich do podstielky, ktorú pokryl machom, a bielu laň na ňu opatrne položil.

            Dlhý čas tak zostali, ale keď Desiree podľa toho, ako svetlo dopadalo na stromy, videla, že slnko už musí byť blízko západu, naplnil ju strach, aby sa nezotmelo a princ ju nespozoroval v jej ľudskej podobe.

            „Nie, nesmie ma tu vidieť prvýkrát,“ pomyslela si a okamžite začala plánovať, ako sa ho zbaviť. Potom otvorila ústa a vyplazila jazyk, akoby umierala od smädu, a princ, ako očakávala, sa ponáhľal k potoku, aby jej priniesol viac vody.

            Keď sa vrátil, biela laň už bola preč.

            V tú noc sa Desiree priznala Eglantíne, že jej prenasledovateľom nebol nikto iný ako princ a že portrét mu ani zďaleka nelichotil, ale naopak, vôbec ho nevystihol.

            „Nie je ťažké stretnúť ho v tejto podobe,“ plakala, „keď sa obaja tak veľmi milujeme?“ Eglantína ju však utešovala a pripomínala jej, že o krátky čas bude všetko v poriadku.

            Knieža sa veľmi hneval na útek bielej lane, pre ktorú si dal toľko námahy, a keď sa vrátil do chalúpky, vylial svoje dobrodružstvá a hnev Becasiguovi, ktorý sa nevedel ubrániť úsmevu.

            „Už mi neunikne,“ zvolal princ. „Ak ju budem loviť každý deň po celý rok, napokon ju budem mať.“ A v takomto rozpoložení si šiel ľahnúť.

            Keď na druhý deň ráno vstúpila biela laň do lesa, ešte sa nerozhodla, či pôjde princovi v ústrety, alebo sa mu vyhne a ukryje sa v húštinách, o ktorých on nič nevie. Rozhodla sa, že posledný plán je najlepší; a tak by to aj bolo, keby sa princ nevydal tým istým smerom, aby ju vyhľadal.

            Úplnou náhodou zbadal jej bielu kožu presvitajúcu cez kríky a v tom istom okamihu mu praskli konáre pod nohami. Vtedy sa laň rýchlo zdvihla a utiekla, ale princ, ktorý nevedel, ako ju inak chytiť, jej vystrelil šíp na nohu, ktorý ju zrazil k zemi.

            Mladík sa cítil ako vrah, keď narýchlo pribehol k miestu, kde ležala biela laň, a zo všetkých síl sa snažil utíšiť bolesť, ktorú cítila a ktorá bola v skutočnosti poslednou časťou trestu zoslaného vílou z fontány. Najprv jej priniesol trochu vody, potom doniesol liečivé bylinky a keď ich rozdrvil v ruke, priložil jej ich na ranu.

            „Ach, aký som bol nešťastník, keď som ti ublížil,“ zvolal a položil si jej hlavu na kolená, „a teraz ma budeš nenávidieť a navždy odo mňa utečieš!“

            Nejaký čas ležala laň pokojne na mieste, ale ako predtým, aj teraz si spomenula, že sa blíži hodina jej premeny. Snažila sa postaviť na nohy, ale princ nechcel ani počuť o jej chôdzi, a keďže si myslel, že stará žena by jej mohla ranu obviazať lepšie ako on, vzal ju do náručia a odniesol ju späť do chatrče. Ale aj keď bola malá, bola taká ťažká, že keď sa pod jej váhou potácal niekoľko krokov, položil ju na zem a priviazal ju k stromu stuhami zo svojho klobúka. Potom odišiel po pomoc.

            Medzitým Eglantínu veľmi znepokojila dlhá neprítomnosť jej panej a vyšla ju hľadať. Len čo princ zmizol z dohľadu, zatancovali jej pred očami vlajúce stuhy a ona zbadala svoju krásnu princeznú priviazanú k stromu. Zo všetkých síl pracovala na uzloch, ale ani jeden sa jej nepodarilo rozviazať, hoci sa všetko zdalo také jednoduché. Ešte stále sa nimi zaoberala, keď sa za ňou ozval hlas:

            „Prepáčte, krásna pani, ale toto je MOJA laň, ktorú sa snažíte ukradnúť!“

            „Prepáčte, dobrý rytier,“ odpovedala Eglantína, sotva naňho pozrela, „ale je to MOJA laň, ktorá je tu priviazaná! A ak to chcete dokázať, môžete sa pozrieť, či ma pozná, alebo nie. Dotkni sa môjho srdca, moja malá,“ pokračovala a klesla na kolená. A laň zdvihla prednú nohu a položila ju na jej bok. „Teraz mi daj ruky okolo krku a vzdychaj.“ A laň opäť urobila, ako jej bolo povedané.

            „Máte pravdu,“ povedal princ, „ale so zármutkom vám ju odovzdávam, lebo hoci som ju zranil, veľmi ju milujem.“

            Na to Eglantína nič neodpovedala, ale opatrne zdvihla laň a pomaly ju viedla do chatrče.

            Knieža aj Becasigue nevedeli, že stará žena má okrem nich ešte nejakých hostí, a keď išli ďalej, boli veľmi prekvapení, keď uvideli Eglantínu a jej zverenkyňu vchádzať do chalupy. Nestrácali čas a vypytovali sa starenky, ktorá im odpovedala, že nevie nič o pani, ktorá spala hneď vedľa komnaty, ktorú obýval princ so svojím priateľom. Vedela len toľko, že bola veľmi tichá a dobre jej platila. Potom sa vrátila do svojej kuchyne.

            Viete, – povedal Becasigue, keď osameli, – som si istý, že dáma, ktorú sme videli, je družička princeznej Desiree, ktorú som stretol v paláci. A keďže jej izba je hneď vedľa tejto, bude ľahké urobiť malú dierku, cez ktorú sa môžem presvedčiť, či mám pravdu, alebo nie.

            A tak vytiahol z vrecka nôž a začal vyrezávať dierku do drevenej konštrukcie. Dievčatá počuli škrípavý zvuk, ale v domnienke, že ide o myš, mu nevenovali pozornosť a Becasigue mohol pokojne pokračovať vo svojej práci. Nakoniec bol otvor dostatočne veľký, aby mohol nazrieť dnu, a pohľad, ktorý sa mu naskytol, ho ohromil. Uhádol správne: tá vysoká dáma bola samotná Eglantína, ale tá druhá – kde ju už videl? Ach! teraz to vedel – bola to dáma z portrétu!

            Desiree v splývavých šatách zo zeleného hodvábu ležala natiahnutá na vankúšoch, a keď sa nad ňou Eglantína sklonila, aby jej umyla poranenú nohu, začala rozprávať:

            „Ach, nech radšej zomriem,“ zvolala, „ako by som mala pokračovať v tomto živote. Ani nevieš, aké utrpenie je byť celý deň zvieraťom, ktoré sa nemôže porozprávať s mužom, ktorého milujem a ktorého netrpezlivosti vďačím za svoj krutý osud. Ale aj tak sa nedokážem prinútiť, aby som ho nenávidela.“

            Tieto slová, hoci boli vyslovené potichu, sa dostali k Becasigueovi, ktorý sotva uveril vlastným ušiam. Chvíľu mlčal, potom prešiel k oknu, z ktorého princ hľadel, vzal ho za ruku a viedol ho cez miestnosť. Jediný pohľad stačil, aby princovi ukázal, že je to naozaj Desiree; a ako sa do paláca dostal niekto iný, kto vystupuje pod jej menom, v tej chvíli ani nevedel, ani ho to nezaujímalo. Po špičkách sa vykradol z izby a zaklopal na vedľajšie dvere, ktoré otvorila Eglantína, ktorá si myslela, že je to stará žena, čo nesie ich večeru.

            Pri pohľade na princa, ktorého tentoraz aj ona spoznala, sa rozbehla späť. Ten ju však odstrčil a vrhol sa k nohám Desiree, ktorej si vylial celé svoje srdce!

            Úsvit ich našiel, ako sa stále rozprávajú, a slnko bolo už vysoko na oblohe, kým si princezná všimla, že si zachovala svoju ľudskú podobu. Ach, aká bola šťastná, keď vedela, že dni jej trestu sa skončili, a radostným hlasom rozprávala princovi príbeh o svojom očarení.

            Tak sa príbeh napokon skončil dobre a víla Tulipánová, z ktorej sa vykľula stará žena z chatrče, pripravila mladému páru takú svadobnú hostinu, akú ešte nikto od počiatku sveta nevidel. A všetci boli nadšení, okrem Cerisetty a jej matky, ktorých naložili do člna a previezli na malý ostrov, kde si museli ťažkou prácou zarábať na živobytie.

[@ Poviedky o vílach, Madame d’Aulnoy, Andrew Lang, Robert Hodosi]